Dans l’Atlantique, des scientifiques au chevet des baleines noires

Une queue de baleine dans la baie du cap Cod, au large du Massachussets, le 5 avril 2022Une queue de baleine dans la baie du cap Cod, au large du Massachussets, le 5 avril 2022 afp.com - Joseph Prezioso

Après des heures en mer et quelques faux espoirs, les voici: trois baleines noires de l’Atlantique nord, en danger critique d’extinction, apparaissent devant le navire scientifique dans une baie près de Boston, dans le nord-est des Etats-Unis.

Le capitaine du Shearwater coupe le moteur et trois biologistes marins s’activent pour prendre notes et photos afin d’identifier et suivre les baleines et leurs blessures. Un travail essentiel à la protection de cette espèce dont il ne reste que 336 individus d’après les experts.

Décimée par les baleiniers désormais interdits, la baleine noire, ou baleine franche, de l’Atlantique nord reste aujourd’hui sous la menace des collisions avec des bateaux et des filets de pêcheurs.

Cette espèce de grands mammifères marins — d’une vingtaine de mètres de long pour 70 tonnes — est encore plus en danger d’extinction que les tigres ou les rhinocéros noirs.

« Malheureusement, leur population est en baisse depuis 2010 », explique Christy Hudak, à la tête du centre de recherche sur le littoral installé à Provincetown, un port de pêcheurs du Massachusetts, d’où est parti le bateau des chercheurs.

A l’aide d’un petit avion et de drones équipés de caméras lancés depuis un second bateau, ces scientifiques tentent de suivre la reproduction des Eubalaena glacialis, leur nom latin. Car les nouvelles règles sur la vitesse des navires dans les zones protégées ou encore sur les filets de pêche ne les ont pas rassurés.

Le changement climatique, en réchauffant les eaux de l’Atlantique nord, raréfie les stocks d’un petit crustacé, le Calanus finmarchicus, l’un des éléments constituant le plancton et essentiel à l’alimentation des baleines noires.

C’est autour de Cape Cod, la péninsule à la pointe de laquelle se trouve la très touristique Provincetown, que l’espèce est souvent observée, les eaux se réchauffant moins vite qu’ailleurs.

Ici, les biologistes étudient notamment le plancton en prélevant de l’eau à différentes profondeurs, ce qui leur permet d’estimer les dates d’arrivée et de départ des baleines.

– Décimées –

Elles étaient pendant des centaines d’années la proie favorite des pêcheurs — vikings, basques, anglais, néerlandais puis américains — pour leur graisse, utilisée dans les lampes, et leur fanons, bien pratiques avant l’arrivée du plastique.

L’espèce a compté jusqu’à 20.000 individus, avant l’arrivée de la pêche à grande échelle, selon David Laist, auteur d’un livre sur le sujet. Elle a ensuite été décimée au début du 20e siècle.

Une hausse des naissances au début des années 2000 a permis d’atteindre un pic de 483 animaux en 2010, mais le chiffre, en baisse depuis, a plongé en 2017, la faute à une accumulation de décès.

« Quatorze baleines noires sont mortes en très peu de temps, car elles se sont déplacées vers le golfe du Saint-Laurent », où elles vont rarement et où la pêche au crabe les a durement touchées, explique Charles Mayo, fondateur du centre de recherche sur le littoral.

Le changement climatique semble être à l’origine de ce déplacement de leur zone d’alimentation, faute de proies suffisantes.

Et les baleines noires étant déjà si rares, même une poignée de décès pourraient suffire à enclencher un déclin dangereux pour l’espèce.

« C’est très inquiétant, car leur taux de reproduction est très faible, tandis que le taux de mortalité est très élevé », s’émeut Charles Mayo, qui a fait partie de la première équipe à avoir libéré une baleine d’un filet dans lequel elle s’était emmêlée.

Ces géants marins se reproduisent au printemps et à l’été, avant de voyager jusqu’à 1.600 kilomètres vers le sud pour donner naissance. Ce cycle, dont la durée normale est de trois ans, s’étend actuellement sur trois à six ans en moyenne, selon l’Agence nationale océanique et atmosphérique américaine.

Les spécialistes pensent que derrière ce taux de natalité en baisse se cache le stress subi par les femelles, notamment à cause des enchevêtrements dans des cordages ou encore du bruit océanique causé par les activités humaines.

– Baleineau joueur –

Ces baleines, les troisièmes plus grandes du règne marin, vivent aussi longtemps que les humains, parfois jusqu’à un siècle.

Trapues — et noires, donc –, elles présentent la particularité de ne pas avoir de nageoire dorsale et d’être ornées, sur la tête, de callosités recouvertes de minuscules crustacés surnommés « poux des baleines », vivant en apparente symbiose avec leurs hôtes.

Prévenus par leurs collègues survolant la zone, les chercheurs trouvent de nouvelles baleines, dont un baleineau qui joue à imiter sa mère, puis un groupe de cétacés rapprochés les uns des autres à la surface pour socialiser.

Au cours de ce type de rassemblement, explique Christy Hudak, les baleines « roulent sur elles-mêmes en touchant les autres. Le principal objectif est de se reproduire mais il s’agit aussi d’interagir avec d’autres baleines noires. Ce n’est pas que pour le sexe. »

La sortie en mer aura permis d’observer dix baleines, dont deux mères avec leur baleineau, et un groupe de socialisation. La survie de l’espèce est loin d’être assurée mais les chercheurs se laissent aller à espérer.

De nouvelles technologies visent à réduire l’enchevêtrement dans les filets de pêche, que ce soit en rendant les cordages plus fragiles ou en concevant des pièges pouvant, sans filin, remonter à la surface de façon télécommandée.

Une meilleure détection accoustique des baleines pourrait aussi permettre de vite réagir à leur présence en instaurant des zones de vitesse limitée pour les bateaux.

Mais il est vital, souligne Christy Hudak, de mieux sensibiliser le public et d’obtenir son adhésion à la protection de « ces incroyables créatures ».

LE JV2 AVEC AFP

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