La Nasa va dévier la trajectoire d’un astéroïde lors d’une mission « historique »

La fusée Falcon 9 de SpaceX juste avant le lancement de la mission DART, le 23 novembre 2021. © Bill Ingalls, Nasa/AFP

L’agence spatiale américaine a fait décoller, mardi, un vaisseau devant frapper à l’automne prochain l’astéroïde Dimorphos afin de lui faire dévier sa trajectoire. Si cet astéroïde précis ne représente pas de danger pour l’humanité, il s’agit d’une mission test visant à éviter, un jour, une potentielle collision avec la Terre.

C’est un scénario digne d’Hollywood. La Nasa a fait décoller dans la nuit de mardi 23 à mercredi 24 novembre une mission inédite. En projetant un vaisseau à 24 000 km/h contre un astéroïde, elle espère en modifier sa trajectoire et ainsi aider l’humanité à se protéger d’une potentielle collision à l’avenir.

La mission, baptisée DART (fléchette, en anglais), a décollé depuis la base californienne de Vandenberg à bord d’une fusée Falcon 9 de SpaceX, à 22 h 21 locales mardi (06 h 21 GMT mercredi). « Astéroïde Dimorphos, nous venons vous chercher », a tweeté la Nasa après le lancement.

« Une répétition générale »

Ce test « sera historique », a déclaré lors d’une conférence de presse Tom Statler, scientifique de la Nasa participant à cette mission. « Pour la première fois, l’humanité va changer le mouvement d’un corps céleste naturel dans l’espace. » Il ne s’agit que d’une répétition générale, l’astéroïde visé ne représentant en rien une menace pour la Terre. Mais l’objectif est pris très au sérieux par l’agence spatiale américaine.

Elle répertorie actuellement un peu plus de 27 500 astéroïdes de toutes tailles proches de la Terre et « aucun d’entre eux ne représente une menace dans la centaine d’années à venir », a rassuré Thomas Zurbuchen, directeur pour les missions scientifiques à la Nasa.

Mais les experts estiment qu’ils n’ont connaissance que de 40 % des astéroïdes mesurant 140 mètres et plus – ceux capables de dévaster une région entière -, la majorité restant encore à découvrir. L’idée est donc de développer une technique pour s’en protéger en cas de menace future.

Le vaisseau est plus petit qu’une voiture, flanqué de deux longs panneaux solaires. Il doit frapper à l’automne prochain, dans environ dix mois, un astéroïde de la taille d’un terrain de football (environ 160 mètres de diamètre), qui sera alors situé à onze millions de kilomètres de la Terre.

L’astéroïde s’appelle Dimorphos et est en fait une lune, en orbite autour d’un astéroïde plus grand, nommé lui Didymos (780 mètres de diamètre). Pour faire le tour du gros astéroïde, Dimorphos met actuellement 11 heures et 55 minutes. Les scientifiques s’attendent à réduire son orbite d’environ 10 minutes.

330 millions de dollars

« C’est un très petit changement mais cela pourrait être tout ce dont nous avons besoin pour dévier un astéroïde ayant une trajectoire de collision avec la Terre, si nous avions un jour à le faire, à condition que nous découvrions cet astéroïde assez tôt », a expliqué Tom Statler.

L’effet exact qu’aura l’impact n’est pas connu pour le moment car il dépend notamment de la composition de l’astéroïde. C’est ce changement de trajectoire précis, qui sera ensuite mesuré à l’aide de télescopes depuis la Terre, que les scientifiques veulent déterminer. Les résultats serviront aux calculs pour aider à définir, à l’avenir, quelle masse doit être projetée contre un type d’astéroïde donné pour provoquer une déviation suffisante.

Le coût total de la mission – la première interplanétaire lancée par la société d’Elon Musk pour la Nasa – est de 330 millions de dollars.

LE JV2 AVEC AFP

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